El hierro

Iron Very old horseshoe

Herradura medieval que muestra el desgaste de siglos de lenta oxidación.

El hierro es el único elemento que ha dado nombre a una edad (las otras, la edad de piedra y la Edad de Bronce, son, respectivamente, diversas mezclas de compuestos y una aleación). El hierro en realidad merece el honor: si vas a nombrar las eras por el material primario con el que hacían sus herramientas, el hierro no tiene parangón. Podría decirse que todavía estamos en la Edad del Hierro.

Cuando la gente describe metales como el aluminio o el titanio como más ligeros, más fuertes o más resistentes a la corrosión, siempre hacen la comparación con un solo elemento, el hierro, porque hasta la fecha el hierro en forma de acero sigue siendo el metal de la industria. Después de todo, cuando se quiere construir algo realmente grande o realmente fuerte, el hierro es lo que se usa (la excepción es cuando lo que quieres construir se supone que tiene que volar; entonces, el peso decide la cuestión a favor de un metal más ligero y caro).

El hecho de que el hierro se oxide con tanta facilidad es uno de los grandes problemas de la química, responsable del gasto de elevadas sumas de dinero cada año. Pero a favor del hierro están su coste general tan bajo y su habilidad para formar una sorprendente gama de aleaciones cuyas propiedades pueden afinarse mucho, para lograr desde una gran dureza o una fuerza sumamente elástica hasta la amortiguación de altas vibraciones. La facilidad con la que el hierro puede soldarse, fundirse, forjarse, trabajarse en frío, templarse, colarse, endurecerse, atemperarse y en general persuadirse a tomar distintas formas y temples no tiene paralelo entre otros metales.

El hierro es tan importante como metal que es fácil olvidar que muchas formas de vida dependen, de maner crucial, de los átomos de hierro, como aquellos atrapados en el núcleo de la proteína hemoglobina, responsable de transportar el oxígeno en nuestra sangre. Por tanto, el hierro es uno de los más cruciales constituyentes  del cuerpo humano.

Los iones de metal con frecuencia se encuentran en el núcleo de enzimas importantes. Para la hemoglobina es el hierro, mientras que para la muy similar molécula de clorofila de las plantas es el magnesio, y en la sangre azul de las arañas y del cangrejo herradura es el cobre.

Ejemplos de situaciones en las que aparece presente el hierro:

  • Muestra de un comercio de una cocina de hierro fundido hecha en hierro de verdad:

Iron Mini cast iron stove

  • Guante de malla de acero inoxidable que utilizan los carniceros:

Iron Modern chain mail glove

  • Recuerdo para los visitantes del arco de acero llamado “Gateway Arch” de Saint Louis, Estados Unidos:

Iron StLouis Arch tram cable

  • Broca de taladrar de alta velocidad hecha de acero:

Molybdenum Cobalt steel bit

  • Los imanes comunes de hierro en forma de herradura son débiles en comparación con las alternativas modernas:

Iron Horseshoe magnet

  • El hierro se sinónimo de herramientas, pero no todas son tan fabulosas como esta:

Iron Swiss army hammer

  • Los utensilios de cocina de hierro colado son pesados, pero indestructibles:

Iron Mini iron skillet

  • Pesa de hierro de 23 kilos:

Iron 50 pound weight

  • Los clavos de hierro cortados a mano eran tan valiosos que cuando un edificio se quemaba, se recuperaban cuidadosamente, pero con la producción en masa ahora pueden encontrarse por todas partes clavos de acero baratos:

Iron Old nails

  • Fósil de amonita que se formó con pirita (sulfuro de hierro, también conocido como “oro de los tontos”). El color dorado no está pintado sino que es por completo natural:

Iron Pyritized Ammonite

  • Enorme llave de hierro para tuercas de cuatro pulgadas (unos 10 cm):

Iron Chrome Vanadium Wrench

  • Moneda de hierro. Estas tienen un problema, se oxidan:

Iron Steel pennies

  • Los meteoritos de hierro con frecuencia se rebanan y se pulen para mostrar su estrutura interna:

Iron Silicated iron meteorite slice

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