El criptón

 

Krypton Museum-grade sample

Como todos los gases nobles, el criptón se enciende cuando pasa por él una corriente eléctrica. Los colores de estas descargas por lo general están fuera del rango de colores que se puede imprimir con tinta estándar, así que esta imagen es solo una aproximación de cómo se ve el criptón en persona.

El criptón, al igual que los otros gases nobles, se niega tercamente a tomar parte de la actividad principal de la química: crear enlaces. La decidida pasividad de este grupo hace que los gases nobles sean muy útiles cuando se desea proteger algo del resto del mundo.

En el caso del criptón, se recurre a él para lograr luces más eficientes. Las lámparas incandesentes más baratas están rellenas por lo general de argón y/o nitrógeno, pero el mayor peso molecular del criptón reduce la evaporación del filamento de tungsteno, lo que permite una duración más prolongada a altas temperaturas de la conversión de la mayor parte de la energía eléctrica en luz visible, en vez de calor.

Al igual que el neón, el criptón se utliza también por sus líneas de emisión espectral cuando  lo excita una descarga eléctrica. Sin embargo, mientras que el neón brilla con su distintivo color naranja rojizo, el criptón brilla en tono blanco azulado, lo que lo hace útil para los flashes de fotografía o para filtrarse en otros colores del arco iris.

Una de las líneas espectrales del criptón jugó un papel muy significativo entre 1960 y 1983, período en el que al metro se le definió oficialmente como “1.650.763,73 longitudes de onda de la línea de emisión naranja-rojo, en el espectro electromagnético del átomo de criptón-86 en el vacío”. (En 1983 se reemplazó por la que sigue vigente hoy en día: “El metro es la longitud del trayecto recorrido por la luz en el vacío durante un intervalo de tiempo de 1/299.792.458 de segundo”).

Si bien la longitud se definió alguna vez tomando como base el criptón, en la práctica casi nunca se midió de esa forma. Por su parte, el tiempo se define en base al cesio, pero se mide más a menudo con el rubidio.

Ejemplos de situaciones en las que aparece presente el criptón:

  • Antes de que los LEDs se convirtieran en una alternativa superior, las linternas de alto rendimiento usaban bombillas de criptón:

Krypton Flashlight bulb

  • El criptón puro es un gas invisible, que se representa en la siguiente imagen en una ampolla de muestra de los días en que era tan caro  que la cantidad de esta muestra suponía entonces una cantidad sustancial de gas. Hoy en día se compra en cilindros de alta presión con un contenido mucho mayor:

Krypton Antique reagent flask

  • Las bombillas ordinarias están llebas de una mezcla de nitrógeno y argón, pero esta usa criptón y arde de una manera un poco más eficiente:

Krypton Large krypton bulb

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