El berkelio

Berkelium Poster sample

En la imagen se muestra el gran sello de la Universidad de California en Berkeley, donde Glenn Seaborg descubrió el berkelio y muchos otros elementos.

El isótopo de más larga del berkelio, berkelio 247, tiene una vida media de 1. 379 años. Esto significa que si un bloque de un kilo de berkelio se deja 1.379 años sin hacerle nada, cuando haya transcurrido ese tiempo, habrá sólo medio kilo de berkelio, al cabo de otra vez este período de berkelio, un cuarto de kilo y así sucesivamente.

El berkelio no desaparece, sino que se transforma en amerecio, concretamente en el isótopo americio 243, que tiene una vida media de 7.388 años. Después de unos diez mil años, el bloque anterior de berkelio será americio, pero eso es solo temporal. Incluso mientras se va acumulando, el americio 243 comienza a descomponerse y a convertirse en neptunio 239, que rápidamente se descompone y se vuelve plutonio 239, con una vida media de 24.124 años.

Después de un par de cientos miles de años, la mayoría del plutonio 239 se habrá descompuesto en uranio 235, y así se quedará durante un tiempo realmente largo, porque el uranio 235 tiene una vida media de 70 millones de años. Pero a la larga, después de varias etapas adicionales de descomposición, el resultado final será 5/ 6 de una libra de plomo estable, plomo 207.

¿Adónde se fue la otra parte? Pensemos en la primera descomposición del berkelio 247 al americio 243. El americio tiene dos protones menos que el berkelio, y su número de masa es de cuatro menos (243 contra 247), lo que significa que dos protones y dos neutrones se han perdido. Cuando el berkelio 247 se descompuso, dejó escapar dos protones y dos neutrones en forma de partículas alfa, lo que supone cierta pérdida de masa.

Otras etapas en esta descomposición, por ejemplo de neptunio 239 a plutonio 239, cambian el número del elemento (la cantidad de protones) pero no el número de masa. Dado que la masa no cambia, se podría pensar que un átomo de plutonio 239 pesa lo mismo que un átomo de neptunio, pero no es así. De hecho, el plutonio 239 es un poco más ligero; la masa extra en el neptunio 239 se convierte directamente en energía, de acuerdo con la famosa fórmula de Einstein, E = mc ^2 (expresada como “la energía es igual a la masa por la velocidad de la luz al cuadrado”). La velocidad de la luz, c, es un número muy grande, lo que significa que una pequeña cantidad de energía.

Así que la respuesta es que la sexta parte restante se convirtió en una combinación de helio y energía pura. (En la práctica, esa energía significa que jamás podrías tener una libra de berkelio en tu escritorio. Sería demasiado peligroso).

No se ha encontrado ninguna aplicación para el berkelio.

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