El californio

Californium Poster sample

En la imagen se muestra el gran sello del estado de California, en cuyo honor se nombró al californio.

Glenn Seaborg es un nombre que se ve mucho en esta parte de la tabla periódica. Esta en la lista de personas acreditadas con el descubrimiento del californio y también del plutonio, el berkelio, el einstenio, el fermio, el mendelevio, el nobelio y el seaborgio.

El último es particularmente interesante porque es el único caso realmente claro de un elemento no solo por la persona que participó en su descubrimiento, sino que además esta persona no ha muerto aún. Fue algo tan controvertido, que el acuerdo de 1997 para permitirlo solo se logró cuando los colegas de Seaborg en la Universidad de California en Berkeley permitieron que su archirival, el Instituto Conjunto para Investigación Nuclear en Dubna, Rusia, eligiera el nombre del elemento 105, que ambos grupos afirmaban haber descubierto primero. Y así fue como ahora tenemos tanto al Seaborgio como al Dubnio. Aunque, según se dice, hasta la fecha algunas personas en Berkeley se niegan a llamar al 105 por su nombre oficial.

El nombramiento del einstenio y del fermio podría haber sido igualmente controvertido de no ser por el hecho de que los secretos de la guerra fría mantuvieron su descubrimiento y sus nombres propuestos ocultos durante tanto tiempo que Albert Einstein y Enrico Fermi habían muerto para cuando reveló la existencia de estos elementos.

Una aplicación del californio es que es un poderoso emisor de neutrones, una propiedad que lo hace peligrosísimo y particularmente útil.

De todas las formas de radiactividad, la más peligrosa es la emisión de neutrones. Debido a que los neutrones no tienen carga, no se ven repelidos ni por cargas positivas en los protones ni por cargas negativas en los electrones. Esto les permite traspasar la materia sólida con relativa facilidad. Si chocan con un núcleo, son capaces de infiltrarse en él y desestabilizarlo. Un haz de neutrones tiene entonces la alarmante propiedad de convertir cualquier material perfectamente ordinario en isótopos radiactivos: expuesto a los neutrones.

Lo que hace útil la radiación de neutrones que es cuando un elemento dado se vuelve radiactivo y luego se descompone, el tipo y nivel de energía de la radiación resultante es altamente característico de ese elemento en particular. Por ejemplo, si bombardeas con neutrones una roca y obtienes rayos gamma de una energía en particular, puedes decir con seguridad que hay por ejemplo oro en el interior de la roca.

Esta técnica se llama análisis por activación de neutrones, y además de detectar oro, puede identificar petróleo en el fondo de un pozo o explosivos en el interior de un contenedor o una maleta sin tener que abrirlos. Los neutrones pueden ver a través del acero del casco de un barco. Lo que el californio proporciona es una fuente práctica, muy pequeña y portátil, de gran cantidad de neutrones, que puede desplegarse en instrumentos portátiles de inspección como los que se bajan por los pozos petroleros

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