El neptunio

Neptunium

En la imagen se muestra eschinita, de Molland en Iveland, Noruega. En realidad no contiene mucho neptunio, pero es radiactiva y por otra parte es imposible obtener neptunio de verdad.

En los ultimos nueve elementos que hemos explicado, hemos notado que todos tienen algo en común, son radiactivos, pero los que tienen números nones tienen vidas medias muy cortas, mientras que los pares tienen vidas mucho más largas, en algunos casos, de miles de millones de años. Esta tendencia continúa hasta el berkelio y se debe a la manera en que los protones y neutrones se acomodan alrededor del núcleo. Al igual que los gases nobles, que son químicamente estables debido a que tienen el número perfecto de electrones para formar una capa externa completa, los núcleos de los elementos pares en este rango tienen el número correcto de protones y neutrones para formar convinaciones ventajosas.

Otra tendencia, aunque más limitada, es que los elementos 92,93 y 94 se nombraron todos en honor a los planetas. Esta tendencia comenzó con el uranio, nombrado en 1789 en honor a Urano, descubierto ocho años antes que el elemento.

El neptunio fue el primer elemento transúranico que se descubrió. Por convención el uranio se considera como el último elemento que ocurre de manera natural, pero de hecho, diminutas cantidades de neptunio podrían existir en minerales que contengan uranio, debido a las reacciones nucleares colaterales que dispara la descomposición del uranio.

No existen aplicaciones comunes para el neptunio, pero es casi seguro que tengas un poco en casa, ya que los detectores de humo estándar utilizan una diminuta cantidad de americio, para generar partículas alfa cuya interacción con las partículas de humo puede detectarse. El isótopo de americio que se utiliza es americio 241, tiene una vida media mucho más larga, 2.145.500 años. Cuanto más viejo sea tu detector de humo, más neptunio encontrarás acumulado en el, hasta el punto de que después de unos cuantos miles de años será casi todo neptunio.

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