El polonio

Polonium Lone Ranger Spinthariscope Ring

En la imagen se muestra un anillo espintariscopio del Llanero Solitario con una bomba atómica se ofrecía como premio de los cereales de la marca Kix en 1947. En aquel entonces costaba quince centavos y hoy se vende por más de 100 dólares, lo que prueba lo distintas que alguna vez fueron las actitudes hacia la radiación y la bomba atómica.

El polonio, descubierto por Marie y Pierre Curie y nombrado por la tierra natal de la primavera, Polonia, se encuentra de forma natural en los minerales de uranio, pero en la actualidad se crea artificialmente para su aplicación más común, los cepillos antiestáticos.

Estos cepillos se utilizan en gravaciones de fonógrafo y negativos de películas para disipar cargas eléctricas que atraen el polvo. Montada justo detrás de las cerdas se encuentra una tira de papel metálico de color dorado que contiene polonio. Esto crea un campo de aire ionizado que expulsa la carga. La tira está hecha de plata cubierta con una fina capa de oro. Entre la plata y el oro hay una capa aún más fina de polonio.

Lo interesante es que estas tiras no se crean encerrando el polonio entre la plata y el oro, sino que el polonio se crea in situ una vez ensamblado al cepillo el papel metálico. La hoja de plata se chapa primero sobre bismuto y se recubre con oro. Luego, la lámina pasa debajo de un intenso haz de neutrones que convierte parte del bismuto en polonio. Es un procedimiento sumamente ingenioso: el polonio no queda expuesto en ningún momento, lo que es bueno ya que apenas 10 nanogramos pueden ser fatales.

También es la razón por la que la gente sospechó de inmediato cuando el exagente de la KGB Alexander Litvinenko murió por envenenamiento de polonio en Londres en 2006. Le habían dado tanto polonio, alrededor de diez microgramos, que la única fuente plausible del mineral era un gobierno que tubiera armas nucleares.

El isótopo más común, polonio 210, es tan radiactivo que un trozo sólido del elemento brilla por la excitación del aire a su alrededor: un solo gramo puede proporcionar alrededor de 140 vatios de electricidad continua.

Ejemplos de situaciones en las que aparece presente el polonio:

  • Los espintariscopios de las décadas de 1940 a 1960 con frecuencia contenían fuentes de polonio:

Polonium Cheap spinthariscope

  • El polonio todavía se utiliza mucho en los cepillos antiestáticos, pero su vida media es de solo 138 días, así que los viejos como este son inútiles:

Polonium Antique StaticMaster

  • El papel metálico en el interior de un cepillo antiestático contiene polonio sellado debajo de una delgada capa de oro sobre una base de plata:

Polonium Poster sample

  • Las bujías de polonio fueron un truco ingenioso y ya han perdido toda su radiactividad:

Polonium Radioactive spark plugs

  • Una moneda conmemorativa celebra el descubrimiento por Madame Curie del polonio y el radio. Si estuviera hecha de cualquiera de estos elementos en lugar de ser de plata, mataría a todos en la habitación:

Polonium Polish Coin

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